El carbono encontrado en el cometa ATLAS podría ayudar a revelar la edad de otros cometas
Cometa ATLAS (C/2019 Y4) Cometa ATLAS (C/2019 Y4) (Foto de ARCHIVO) 1/1/1970

Astrofísicos de Rusia, Corea del Sur y Estados Unidos han publicado en ‘Monthly Notices of the Royal Astronomical Society’ un trabajo en el que sugieren que el carbono indica el tiempo que los cometas han pasado en el Sistema Solar: cuanto menos carbono, más tiempo han estado en la proximidad del Sol. La prueba es su estudio del cometa ATLAS, que se acercó a la Tierra en mayo de 2020 y se desintegró al mostrar un brote importante de partículas carbonosas.

En el trabajo han participado científicos de la Escuela de Estudios Naturales de la Universidad Federal del Extremo Oriente (FEFU), en Rusia, del Colegio de Humanidades y del Departamento de Astronomía y Ciencias del Espacio de la Universidad Kyung Hee de Corea del Sur, del Instituto de Astronomía Aplicada de la Academia de Ciencias de Rusia y el Instituto de Ciencias del Espacio de Estados Unidos.

Los científicos de la FEFU, Ekaterina Chornaya y Anton Kochergin se unieron a un equipo internacional para analizar la composición de partículas de polvo de la envoltura y la cola del cometa ATLAS. Según los investigadores, los niveles de materia carbonosa dentro del cometa eran muy altos.

El equipo sugiere que la cantidad de carbono en las comas (nube de polvo y gas que envuelve al núcleo de un cometa) de otros cometas puede indicar el tiempo que pasan en el Sistema Solar. Cuanto más carbono contiene un coma, menos ha estado alrededor del Sol, y viceversa.

El cometa ATLAS se acercó a la Tierra en mayo de 2020 atrayendo un gran interés entre los investigadores de todo el mundo, habiéndose desintegrado casi literalmente frente a sus ojos.

“Fuimos testigos de su desintegración”

“Se esperaba que ATLAS fuera el cometa más brillante de 2020, visible desde la Tierra a simple vista. Sin embargo, en lugar de observar el cometa mismo, fuimos testigos de su desintegración. Afortunadamente, habíamos comenzado estudios fotométricos y polarimétricos antes de que comenzara el proceso, y debido a eso, podemos comparar la composición del coma antes y después de la desintegración. En el curso de la desintegración notamos un crecimiento dramático de la rama de polarización positiva que, según el modelado, es consistente con una alta concentración de partículas carbonosas”, explica Chornaya.

Según Chornaya, el cometa ATLAS fue un cometa de periodo prolongado: solía pasar por el Sistema Solar una vez cada 5.476 años. Los cometas de periodo largo se acercan al Sol solo ocasionalmente y, por lo tanto, rara vez están sujetos a calentamiento. Los investigadores están especialmente interesados en estos cometas, ya que contienen una gran cantidad de materia primordial conservada, elementos antiguos que se formaron en los primeros días del Sistema Solar.

Los científicos de todo el mundo estudian y comparan la composición física de los cometas

Bajo la influencia de la radiación solar, la materia primordial comienza a evaporarse, y es entonces cuando los investigadores tienen la oportunidad de estudiarla. En los cometas de periodo corto que se acercan al Sol con frecuencia, el volumen de la materia primordial es muy bajo.

Los científicos de todo el mundo estudian y comparan la composición física y química de las partículas de polvo de los comas de los cometas para aprender más sobre la evolución del Sistema Solar. Para hacerlo, analizan la capacidad de tales partículas para absorber, refractar y polarizar la luz.

Según Ekaterina Chornaya, la respuesta polarimétrica de las partículas del cometa ATLAS coincide con la de uno de los cometas más brillantes de la historia de la Tierra: el cometa Hale-Bopp, aunque algunos datos sugieren que ATLAS está más cerca del cometa Hyakutake.

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