cohetes espaciales
NASA


Físicos rusos ultiman una nueva ronda de experimentos destinados a aprovechar con éxito el poder del plasma termonuclear para su uso en un motor de cohete.

Los motores de cohetes basados en plasma son una de las varias opciones propuestas para la exploración humana de otros planetas en nuestro sistema solar, y más allá.

Los experimentos, que comenzarán a finales de enero en el Instituto Budker de Física Nuclear en la rama siberiana de la Academia de Ciencias de Rusia, darán seguimiento a las pruebas exitosas anteriores que confirmaron la factibilidad de confinar plasma en una configuración experimental utilizando parámetros adecuados para un motor de cohete.

A finales de 2018, el instituto comenzó a operar una instalación única, conocida como SMOLA, el acrónimo ruso de «Trampa abierta magnética basada en espiral», con la configuración como el primer paso hacia la creación de un reactor de fusión. La «trampa de plasma» permitió a los científicos trabajar en el confinamiento del plasma en un sistema magnético lineal, que, se espera, puede eventualmente ayudar a conducir a la creación de un prototipo de motor de plasma adecuado para el viaje espacial.

«Los primeros experimentos mostraron que el efecto existe. El motor espacial funciona, y también los medios para reducir las pérdidas de plasma. Actualmente, el equipo estándar está instalado. Nos estamos preparando para iniciar experimentos en él en enero de 2019, que deben demostrar plenamente sus capacidades», dijo Alexander Ivanov, subdirector del Insituto, citado por sputniknews.

Según el físico, la configuración actual sirve como demostrador de tecnología, con el que los científicos pueden alcanzar una temperatura de 100.000 grados para formar el plasma y que alcanzan una densidad suficiente para proporcionarles datos adecuados para el trabajo adicional en la creación de un cohete basado en un motor de plasma.

En octubre, Energomash, una compañía rusa de ingeniería eléctrica involucrada en la producción de motores de cohetes, anunció planes para construir un motor de cohete de plasma de alta potencia sin electrodos. El Instituto Kurchatov de Rusia y la Oficina de Diseño de Automática Química informaron por primera vez que estaban trabajando en un motor de plasma para viajes espaciales en 2016.

Otros países, incluidos Estados Unidos, están involucrados en desarrollos similares. En 2015, la NASA otorgó a la empresa privada de tecnología de cohetes de plasma Ad Astra un contrato para la creación del «cohete magnetoplasma de impulso específico variable» (VASIMR) –en la imagen de arriba–, con motores que operan al calentar gas a presión a temperaturas extremadamente altas usando ondas de radio y manteniendo el plasma resultante bajo control mediante campos magnéticos.

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