PETER G. RYAN

Un grupo internacional de biólogos ha resuelto el misterio que envuelve al ave no voladora más pequeña del mundo, que sólo se puede encontrar en la Isla Inaccesible, en el medio del Atlántico Sur.

Hace menos de 100 años, los investigadores creían que esta especie de ave alguna vez vagó en extensiones de tierra ahora sumergidas en el agua y, por lo tanto, la llamaron Atlántida.

En un nuevo estudio, biólogos de la Universidad de Lund han demostrado ahora que los ancestros de Atlántida volaron a la Isla Inaccesible desde Sudamérica hace aproximadamente 1,5 millones de años.

Atlantisia rogersi, el riel de Isla Inaccesible, es endémica y solo se puede encontrar en esta isla. No tiene enemigos naturales en la isla y corre como un pequeño roedor en la vegetación. El biólogo Martin Stervander, quien ahora trabaja en la Universidad de Oregon, realizó un estudio junto con investigadores de Sudáfrica y Portugal durante su estancia en la Universidad de Lund.

Entre otras cosas, analizaron el ADN de este pájaro utilizando técnicas modernas de secuenciación. De esta manera, los investigadores pudieron determinar que los parientes vivos más cercanos del ave en la actualidad son el cagón de alas punteadas en Sudamérica y el riel negro que se encuentra tanto en Sudamérica como en Norteamérica. Probablemente también tiene un pariente en las Galápagos.

“Parece que los rieles son extremadamente buenas para colonizar nuevas ubicaciones remotas y adaptarse a diferentes entornos. A pesar de las grandes distancias, los entornos pueden ser similares y, a través de la evolución convergente, los parientes lejanos pueden de hecho llegar a ser tan similares que los taxónomos son engañados para llegar a conclusiones erróneas”, dice Martin Stervander.

Una teoría que demostró estar equivocada vino de Percy Lowe cuando describió el pájaro hace casi 100 años. Lowe clasificó al ave en su propio género y llegó a la conclusión de que su incapacidad para volar era un rasgo muy antiguo, y que colonizó la Isla Inaccesible a pie caminando por extensiones de tierra y por continentes que luego desaparecieron en las profundidades del océano.

“El hecho de que la teoría de Lowe fuera incorrecta no fue una sorpresa. Al usar el ADN, podemos probar que los ancestros de este pájaro volaron a la Isla Inaccesible de Sudamérica hace aproximadamente 1,5 millones de años”, dice Martin Stervander.

“El ave no ha tenido enemigos naturales en la isla y no ha necesitado volar para escapar de los depredadores. Por lo tanto, su capacidad para volar se ha reducido y, en última instancia, la ha perdido a través de la selección natural y la evolución durante miles de años”.

No poder volar significa que no desperdicia energía en algo que no es necesario para sobrevivir y propagarse. “Nuestro descubrimiento se centra en la importancia de continuar evitando que se introduzcan en la isla los enemigos de la Isla Inaccesible. Si eso sucede, podría desaparecer”, concluye Bengt Hansson, profesor de la Universidad de Lund y uno de los investigadores detrás del estudio.

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