MATTHIAS FORWICK

Un oasis polar sin hielo entre los continentes congelados y el océano abierto donde prosperó la vida microscópica, proporcionó alimentos a peces y mamíferos en la última Edad del Hielo.

Evidencias de esta polinia, un espacio abierto de agua rodeado de hielo marino, han sido encontradas por científicos del Geological Survey of Norway (NGU) y las universidades Ártica de Noruega y de Plymouth.

Los investigadores creen que sus hallazgos son de importancia internacional, ya que muestran la vulnerabilidad de los ecosistemas marinos en los océanos del norte a los períodos de cambio climático rápido, pero también su adaptabilidad a diversos estados climáticos extremos.

Jochen Knies, investigador científico de NGU y la Universidad Ártica de Noruega, es el autor principal del estudio. Él dijo: “Estábamos buscando evidencia de vida biológica en los sedimentos en el fondo del océano. Al hacerlo, encontramos que entre los océanos cubiertos de hielo marino y las capas de hielo en la tierra, debe haber habido un pequeño corredor libre de hielo que se extendía a lo largo de cientos de kilómetros hacia el Ártico. Dichas regiones libres de hielo a menudo se llaman “polinias”, una expresión rusa para un área de aguas abiertas que está rodeada de hielo marino y / o capas de hielo”.

La investigación primero involucró la recuperación de un núcleo de sedimentos del fondo del océano en el suroeste del mar de Barents, una región al norte de Noruega de gran importancia para la industria pesquera actual.

De regreso en sus respectivos laboratorios, los científicos noruegos comenzaron a fechar el núcleo y analizar restos fosilizados de organismos biológicos preservados en su interior, mientras que el grupo de Plymouth realizó un análisis de las “huellas dactilares” químicas de las algas que vivían en la región en el pasado.

Los resultados revelaron que la polinia se mantuvo durante al menos 5.000 años, cuando el entorno estaba cubierto en gran medida por hielo, y la circulación oceánica mundial era mínima.

Durante un período posterior de cambio abrupto del clima hace unos 17.500 años, el agua dulce fría de los casquetes de hielo derretida causó que todo el océano septentrional quedara cubierto por un grueso hielo marino y la polinia desapareció. Esto resultó en una disminución dramática en la vida marina que tardó hasta 2.000 años en recuperarse.

Hoy en día, tales polinias son comunes en la Antártida y en Groenlandia y se forman a través de una combinación de vientos marinos que soplan desde las capas de hielo cercanas y aguas cálidas que se elevan desde las profundidades oceánicas.

OASIS PARA LOS MAMÍFEROS MARINOS

En áreas de frío extremo y poco acceso a los alimentos, las polinias proporcionan un oasis para que los mamíferos marinos puedan sobrevivir y también son fundamentales para la circulación oceánica mundial.

Simon Belt, profesor de Química en Plymouth, dijo: “Las polinias en las regiones polares son comunes hoy en día, pero hasta ahora ha sido realmente difícil confirmar su existencia en el pasado. Sin embargo, al encontrar fósiles químicos de algas que viven al aire libre océano y en el hielo marino, hemos demostrado que las polinias deben haber existido durante la última Edad de Hielo, proporcionándonos una idea de cómo la vida marina sobrevivió durante un período de condiciones climáticas extremas “.

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