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Nuevas estimaciones del equipo de la misión TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) de la NASA prevén la identificación de 10.000 planetas en su misión de dos años.

De esa suma, 3.500 deberían ser más pequeños que Neptuno, el objetivo de la misión. Y si el telescopio puede permanecer en el trabajo más tiempo que su plan actual, el número aumentará.

Las nuevas estimaciones, que describen tres opciones diferentes para extender la misión, también ayudarán a determinar cuál es la más prometedora si llega el momento, dijo a Space.com Jessie Christiansen, que estudia exoplanetas en Caltech.

El nuevo pronóstico, publicado en arXiv, aprovecha un conjunto gigante de mediciones realizadas por la misión europea Gaia, que ha identificado la ubicación de más de 1.500 millones de estrellas en la Vía Láctea.

Ese mapa es valioso para TESS porque le dice a los astrónomos precisamente lo lejos que está una estrella determinada. Asociando esa información con el brillo observado de la estrella, los científicos pueden descubrir el tamaño del objeto. Eso es valioso porque TESS es mejor para detectar planetas alrededor de estrellas más pequeñas, por lo que al usar los datos de Gaia, los científicos pueden aprovechar mejor las fortalezas del instrumento, dijo Christiansen.

Las nuevas estimaciones ayudarán al equipo científico a garantizar que la misión aún esté en camino de tener éxito en su tarea principal: medir la masa de 50 planetas que son más pequeños que Neptuno. A pesar de lo llamativo que son los 10.000 planetas, el número particularmente importante aquí es de los 3.500 mundos sub-Neptuno, dijo Christiansen. Esos planetas serán los terrenos de prueba de TESS en términos de sus requisitos formales y ayudarán a los científicos a comprender cómo se forman los pequeños planetas rocosos.

Estas estimaciones usaron una nueva extensión esperada de inclinación de otros sistemas solares, o en qué medida sus planetas se alejan de un disco de órbitas perfectamente plano. Esa limpieza orbital afecta la cantidad de planetas que el método de tránsito de TESS puede identificar. Este método explota la pequeña caída en el brillo de una estrella a medida que el planeta pasa entre su sol y el instrumento.

“Si fueras una civilización alienígena mirando al sol, en realidad no verías los ocho planetas”, dijo Christiansen, verías los tránsitos de solo un puñado de planetas que se alinearan perfectamente desde tu punto de vista extraterrestre. “Tenemos que adivinar cómo se ve esa inclinación en otros sistemas solares”.

Nuestro sistema solar tiene una extensión de aproximadamente 7 grados, pero los nuevos análisis sugieren que este número es más acentuado que el promedio.

Incluso mejor que la estimación en sí es el hecho de que no debería pasar mucho tiempo antes de que los científicos comiencen a marcar esos 10.000 mundos. TESS está enviando sus primeros datos a la Tierra desde este 8 de agosto. Y mientras el equipo revisará cuidadosamente esos datos antes de lanzarlos al público, para asegurarse de que todo funcione como se espera y de que no haya problemas, incluso el primer conjunto de observaciones debería introducir a los científicos en nuevos mundos, según Christiansen.

“Creo que definitivamente podemos comenzar a encontrar planetas en ese primer lote de datos”, dijo.

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