Por primera vez se ha demostrado que los caballos integran expresiones faciales humanas y tonos de voz para percibir emociones humanas, más allá de si están familiarizados con la persona en sí.

Estudios recientes mostraron que los caballos poseen altas capacidades de comunicación, y pueden leer las emociones de sus congéneres a través de expresiones faciales y llamadas de contacto, o relinchos. Los caballos se han utilizado durante mucho tiempo como un animal de trabajo y también como un animal de compañía en los deportes y el ocio, estableciendo relaciones cercanas con los seres humanos, al igual que los perros.

Se sabe que los perros relacionan las expresiones faciales humanas y las voces para percibir las emociones humanas, pero se sabe muy poco sobre si los caballos pueden hacer lo mismo.

En el presente estudio que se publica en Scientific Reports, un equipo liderado por el profesor asociado Ayaka Takimoto de la Universidad de Hokkaido utilizaron el método de violación de expectativa para investigar si los caballos perciben transmodalmente la emoción humana al integrar la expresión facial y el tono de voz. También probaron si la familiaridad entre el caballo y la persona afectaba la percepción del caballo.

El método de violación de expectativa se ha utilizado para estudiar el desarrollo cognitivo infantil. A los caballos se les mostró una imagen de una expresión facial feliz o una expresión facial enojada en una pantalla, y luego escucharon una voz humana pregrabada -el elogio o el regaño- de un altavoz detrás de la pantalla. Los caballos recibieron tanto la condición congruente, en la cual los valores emocionales de la expresión facial y el tono de voz fueron igualados, y la condición incongruente, en la que no lo fueron.

Los resultados del experimento mostraron que los caballos respondieron a las voces de 1,6 a 2,0 veces más rápido en la condición incongruente que en la condición congruente independientemente de la familiaridad de la persona. Además, los caballos miraron al hablante 1,4 veces más en la condición incongruente que en la condición congruente cuando la persona les resultaba familiar.

Estos resultados sugieren que los caballos integran expresiones faciales humanas y tonos de voz para percibir las emociones humanas, por lo tanto, una violación de expectativa ocurrió cuando los caballos escucharon una voz humana cuyo valor emocional no era congruente con la expresión facial humana.

“Nuestro estudio podría contribuir a la comprensión de cómo los seres humanos y los animales de compañía envían y reciben señales emocionales para profundizar nuestras relaciones, lo que podría ayudar a establecer una mejor relación que enfatice el bienestar de los animales”, dice Ayaka Takimoto de la Universidad de Hokkaido

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