Descubren cómo mejorar la respuesta inmunitaria frente a las infecciones víricas

EP | 06/07/2021

Investigadores de la Universidad de Melbourne, en Australia, han descubierto una forma de mejorar la respuesta inmunitaria frente a las infecciones víricas graves, según publican en la revista 'Inmunity'.

Se sabe que las infecciones víricas graves y el cáncer provocan alteraciones en el sistema inmunitario, incluidas las células T, un proceso denominado "agotamiento" inmunitario. Superar el agotamiento inmunitario es un objetivo importante para el desarrollo de nuevas terapias contra el cáncer o las infecciones víricas graves.

Un equipo del Instituto Peter Doherty de Infección e Inmunidad dirigido por la doctora Sarah Gabriel, el doctor Daniel Utzschneider y el profesor Axel Kallies, de la Universidad de Melbourne, ha logrado identificar por qué se produce el agotamiento inmunitario y cómo puede superarse.

El equipo había identificado previamente que mientras algunas células T perdían su función y se agotaban en cuestión de días, otras, llamadas células Tpex, eran capaces de mantener su función durante un largo periodo de tiempo.

"Esta idea de que hay que superar el agotamiento y hacer que las células T mejoren está en el corazón de la inmunoterapia --explica el profesor Kallies--. Aunque la inmunoterapia funciona muy bien, sólo es eficaz en alrededor del 30% de las personas. Si descubrimos una forma de preparar a las células T de manera diferente para que puedan trabajar eficazmente a largo plazo, podremos hacer que la inmunoterapia sea más eficaz en más personas".

En su artículo más reciente el equipo ha identificado un mecanismo que explica cómo las células Tpex pueden mantener su aptitud durante largos periodos. El profesor Kallies afirma que el descubrimiento tiene el potencial de mejorar la tasa de éxito de la inmunoterapia.

"Descubrimos que la actividad de mTOR, un sensor de nutrientes que coordina la producción y el gasto de energía celular, se reduce en las células Tpex en comparación con las que se están agotando --añade la doctora Gabriel--. Lo que esto significa es que las células Tpex fueron capaces de amortiguar su actividad para poder seguir siendo funcionales durante más tiempo: es como ir más despacio para tener la resistencia necesaria para correr una maratón en lugar de un sprint a toda velocidad".

Por su parte, el doctor Utzschneider subraya que accionar este interruptor del sistema inmunitario es un acto de equilibrio. "No hay que amortiguar demasiado la respuesta hasta el punto de que ésta se vuelva ineficaz; no hay que quedarse en la carrera", apunta.

"El siguiente paso fue encontrar el mecanismo que lo permitía --prosigue--. Descubrimos que las células Tpex estaban expuestas a mayores cantidades de una molécula inmunosupresora, el TGF al principio de la infección. Esta molécula actúa esencialmente como un freno, reduciendo la actividad de mTOR y amortiguando así la respuesta inmunitaria".

Los investigadores confiesan que ha sido emocionante haber podido utilizar este descubrimiento para mejorar la respuesta inmunitaria a una infección vírica grave. "Cuando tratamos a los ratones con un inhibidor de mTOR en una fase temprana, esto dio lugar a una mejor respuesta inmunitaria más adelante durante la infección", apunta la doctora Gabriel.

"Además, los ratones que habían sido tratados con el inhibidor de mTOR respondieron mejor a la inhibición de puntos de control, una terapia muy utilizada en pacientes con cáncer", concluye.

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