Misteriosos granos de polvo gigantes viajan desafiando a la gravedad
NOAA


Una influencia desconocida está permitiendo que partículas de polvo gigantes se diseminen por todo el mundo y puedan estar contribuyendo al calentamiento global.

Grandes partículas de polvo del desierto del Sahara se han encontrado hasta 3.500 kilómetros de distancia en el Caribe. Eran casi 50 veces más grandes de lo que los científicos pensaban que era posible transportar a una distancia tal a través de los vientos globales.

El polvo afecta el delicado equilibrio entre la luz solar entrante y el calor emitido desde la Tierra, el desarrollo de ciclones tropicales y la formación de nubes. Los científicos dicen que el papel de las grandes partículas en la atmósfera, con sus efectos inesperados de largo alcance, debería incluirse en los modelos climáticos en el futuro.

El profesor Giles Harrison, profesor de Física Atmosférica en la Universidad de Reading y coautor del estudio, dijo en un comunicado: “Estas partículas de polvo se sacan del desierto del Sahara y se transportan entre continentes, y la mayoría de las personas las conocen mejor cuando terminan depositadas en nuestros coches o causan el tipo de cielos anaranjados que vimos hace un año.

“Sin embargo, las ideas existentes no permiten que tales partículas masivas viajen en la atmósfera a distancias tan extensas, lo que sugiere que existe un proceso atmosférico o una combinación de procesos aún desconocidos que los mantienen en el aire. La carga de las partículas y las fuerzas eléctricas asociadas son una explicación que está siendo explorada.

“Esta evidencia de que el polvo y la ceniza se transportan tan lejos es significativa porque estas partículas influyen en la transferencia de radiación alrededor de la Tierra y en los ciclos de carbono en los océanos”.

La investigación, dirigida por el Instituto Real de los Países Bajos para la Investigación del Mar (NIOZ), se publica este 18 de diciembre en Science Advances.

Los vientos transportan partículas de polvo desde el oeste del Sahara sobre el Océano Atlántico. Los investigadores recolectaron el polvo del desierto en boyas flotantes y trampas de sedimentos bajo el agua en cinco lugares en el Océano Atlántico entre 2013 y 2016.

Anteriormente se pensaba que el tamaño de las partículas en esta nube oscilaba entre 0,01 y 0,02 milímetros de diámetro, pero los científicos encontraron partículas de 0,45 milímetros en muestras en el Caribe.

Los científicos argumentan que esto significa que el papel de las grandes partículas de polvo, especialmente el cuarzo, tanto en la formación de nubes como en el ciclo del carbono en los océanos se ha subestimado. El papel de las partículas se descuida en gran medida en los modelos informáticos utilizados para explicar y predecir el cambio climático porque no se ha pensado que persistan en la atmósfera.

La investigación también sugiere que la cantidad de polvo eliminado de la atmósfera por la lluvia, en lugar de la gravedad, es mayor de lo que se suponía anteriormente. Esto tiene implicaciones para los océanos, porque las gotitas formadas por las partículas de polvo son muy ácidas y porque las partículas grandes se hunden más rápido, llevando los nutrientes a las partes más profundas del océano. Ambos factores afectan el crecimiento de las algas y, por lo tanto, afectan a las cadenas alimentarias y el ciclo del carbono del océano.

Michele van der Does, investigadora de NIOZ y autora principal del estudio, dijo: “El hecho de que partículas de polvo más grandes permanezcan flotando en la atmósfera durante mucho tiempo se considera que está en conflicto con las leyes físicas de la gravedad. Mostramos que a través de una combinación de fuerzas y los movimientos en la atmósfera los grandes gránulos de polvo pueden permanecer en la atmósfera por más tiempo y tener su influencia allí “.

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