burbuja supernova
ESA/XMM-NEWTON/ L. OSKINOVA/M. GUERRERO; CTIO/R. G


La ESA ha puesto en marcha un reloj basado en púlsares. El sistema PulChron mide el paso del tiempo utilizando pulsos de radio de milisegundos de frecuencia desde múltiples estrellas de neutrones.

En operación desde finales de noviembre, este sistema de sincronización basado en púlsares se encuentra en la Instalación de Validación Geodésica y de Tiempo Galileo del establecimiento ESTEC de la ESA en Noordwijk, Países Bajos, y se basa en las observaciones en curso de cinco potentes radiotelescopios en toda Europa.

Las estrellas de neutrones son la forma más densa de materia observable en el cosmos, formada a partir del núcleo colapsado de las estrellas en explosión. Diminutos en términos cósmicos, del orden de una docena de kilómetros de diámetro, todavía tienen una masa más alta que el Sol de la Tierra.

Un púlsar es un tipo de estrella de neutrones de rotación rápida con un campo magnético que emite un haz de radiación desde su polo. Debido a su giro, mantenido constante por su densidad extrema, los púlsares vistos desde la Tierra parecen emitir ráfagas de radio altamente regulares, tanto que en 1967 su descubridor, la astrónoma del Reino Unido Jocelyn Bell Burnell, inicialmente consideró que podrían ser evidencia de inteligencia no terrestre.

«PulChron tiene como objetivo demostrar la efectividad de una escala de tiempo basada en púlsares para la generación y el monitoreo de la sincronización de la navegación por satélite en general, y el Tiempo del Sistema Galileo en particular», explica en un comunicado el ingeniero de navegación Stefano Binda, que supervisa el proyecto PulChron.

Este sistema monitorea 18 púlsares altamente precisos en el cielo europeo para buscar anomalías de tiempo, evidencia potencial de ondas gravitacionales, fluctuaciones en el tejido del espacio-tiempo causadas por poderosos eventos cósmicos.

La precisión de PulChron se monitorea hasta unos mil millonésimas de segundo con el Laboratorio UTC adyacente de la ESA, que utiliza tres de estos relojes maser de hidrógeno atómico más un trío de relojes de cesio para producir una señal de tiempo altamente estable, lo que contribuye a la configuración del Tiempo Universal Coordinado, UTC, el tiempo del mundo.

Por lo tanto, se puede hacer un seguimiento del desvío gradual del tiempo de púlsar de la hora UTC de ESTEC, que se anticipa a una tasa de alrededor de 200 trillonésimas de un segundo al día.

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