Foto: Reuters


El mortal tsunami de septiembre pasado en Indonesia, en el que murieron casi 2000 personas, fue causado por un enorme deslizamiento submarino en la costa oeste de la isla de Sulawesi.

Los científicos estaban desconcertados por cómo un terremoto de tan solo 7,5 grados de magnitud, que no es lo suficientemente significativo como para desencadenar el sistema de alerta temprana del tsunami de Indonesia, pudo destruir esa devastación.

Sin embargo, un nuevo análisis de los datos de las olas realizado por investigadores de la Universidad Brunel de Londres ha señalado un área en Palu Bay, en la costa oeste de la isla de Sulawesi, como la ubicación probable de un desprendimiento masivo bajo el agua causado por el terremoto.

«Este evento es desconcertante por dos razones», dijo en un comunicado Mohammad Heidarzadeh, profesor asistente de ingeniería civil en Brunel, quien dirigió el estudio.

«En primer lugar, la magnitud del terremoto fue moderada. Por lo general, un terremoto requeriría una magnitud de al menos ..4 u 8,5 para desencadenar un tsunami tan grande: en el pico la ola alcanzó los 11 metros. En segundo lugar, el mecanismo de la ruptura del terremoto fue un golpe de deslizamiento: el suelo se rompió horizontalmente, en lugar de verticalmente.

«Esto es confuso, ya que habríamos esperado una ola de solo 1 o 2 metros de un terremoto al estilo de Sulawesi».

Sin embargo, el nuevo estudio, publicado en la revista Pure and Applied Geophysics, ahora muestra que el terremoto probablemente provocó un desprendimiento de tierra lo suficientemente grande como para desatar el devastador tsunami.

Un nuevo análisis del nivel del mar muestra que el tsunami de Sulawesi tuvo olas de muy corto período, en línea con las causadas por un deslizamiento de tierra. Donde los tsunamis causados por deslizamientos suelen tener un período de onda de 3 a 4 minutos, los tsunamis desatados por un terremoto tendrán un período de onda de 15 a 60 minutos.

Los estudios de campo también revelaron que las olas más grandes se concentraron en solo un pequeño segmento de la costa, lo cual es consistente con el tsunami causado por un deslizamiento de tierra.

«Nuestros análisis se basan en los datos del nivel del mar de las olas reales generadas por el tsunami de Sulawesi, el análisis de la rotura y deformación del fondo marino generadas por el terremoto y las simulaciones por computadora de la propagación del tsunami real», dijo Heidarzadeh.

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