El invierno antártico fuerza a una hibernación psicológica
Universidad de Manchester

Según un nuevo estudio, los investigadores antárticos entran en un estado de “hibernación psicológica” para hacer frente al estrés de la oscuridad constante, el aislamiento y el confinamiento.

Se ha demostrado que pasar largos períodos de tiempo en aislamiento y confinamiento en cualquier entorno causa reacciones psicológicas negativas y cambios en la salud. Personal de estaciones en la Antártida ha informado sobre una variedad de problemas, que van desde un estado de ánimo alterado y ansiedad hasta reacciones psiquiátricas más graves. Estos cambios son particularmente pronunciados durante el período de pleno invierno y han llegado a reflejar síntomas conocidos como el “síndrome del invierno”.

Con el apoyo de la Agencia Espacial Europea, investigadores de la Universidad de Manchester, la Universidad de Bergen en Noruega y la Universidad de Tilburg en los Países Bajos examinaron el cambio en la calidad del sueño, las emociones y las estrategias de afrontamiento durante dos inviernos en el duro ambiente de la estación de Concordia. El área tiene el clima desértico más seco de la Tierra y una baja presión de aire y una atmósfera pobre en oxígeno. Se corta completamente durante el invierno, la temperatura media es de -51 ° C y la temperatura más baja registrada es de -85 ° C.

Usando cuestionarios psicométricos, los investigadores solicitaron al personal que informara sobre su sueño, estados emocionales y estrategias de afrontamiento durante todo el invierno. Los hallazgos de publican en Frontiers in Psychology. Encontraron un patrón de deterioro de la calidad del sueño y disminución de las emociones positivas a medida que avanzaba el invierno, que luego se recuperó cuando el sol regresó.

Sin embargo, también encontraron que todas las estrategias de afrontamiento evaluadas disminuyeron durante el período de invierno y luego regresaron después de que la fase de invierno oscuro hubiera pasado. Esto sorprendió a los investigadores, que habían pensado que los esfuerzos de afrontamiento activos, como la resolución de problemas y el autoconocimiento reconfortante, disminuirían, y los esfuerzos de afrontamiento más pasivos, como la negación y las reacciones depresivas, aumentarían en pleno invierno cuando el personal estaba realmente aislado.

También es importante tener en cuenta que la infraestructura de la estación antártica se ha desarrollado, y el personal ahora vive relativamente cómodo durante su estadía; esto es muy diferente a estudios anteriores, donde el riesgo de exposición era mayor y los recursos disponibles para mitigar el estrés eran más limitados. Como resultado, es probable que los mecanismos que los individuos utilizan para lidiar con el estrés durante el confinamiento de larga duración en estos hábitats aislados pero más cómodos reflejen las condiciones en que se encuentran las personas.

En general, la investigación plantea muchas preguntas sobre cómo las personas mantienen su salud y hacen frente a las demandas ambientales mientras viven en este tipo de condiciones aisladas y confinadas.

Los resultados tienen implicaciones para las personas que pasan mucho tiempo en condiciones aisladas y confinadas, particularmente en latitudes más altas. Los estudios antárticos han sido vistos como comparables al vuelo espacial, por lo que esta investigación también podría contribuir a comprender cómo mantener a los astronautas bien durante las largas misiones espaciales.

“Nuestros hallazgos podrían reflejar una forma de hibernación psicológica. Investigaciones anteriores han sugerido que este es un mecanismo de protección contra el estrés crónico, lo cual tiene sentido, si las condiciones son incontrolables, pero sabe que en algún momento en el futuro las cosas mejorarán, usted puede optar por reducir los esfuerzos de afrontamiento para preservar la energía”, dice Nathan Smith, de la Universidad de Manchester.

“Históricamente, esto habrá sido peligroso; mientras que en este estado, puede reaccionar con lentitud a las condiciones cambiantes, lo que en climas extremadamente fríos puede provocar lesiones graves o la muerte. Sin embargo, las estaciones antárticas son mucho más habitables en la actualidad y ofrecen un alto nivel de protección contra los elementos, por lo que la separación del estrés crónico como mecanismo de afrontamiento podría ser efectiva “.

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