RYAN ANDERSON

Evidencias de antiguas riadas en cuatro áreas de rocas sedimentarias observadas en imágenes del rover Curiosity del cráter Gale en Marte son testimonio de un pasado con agua abundante.

Es la conclusión de un estudio liderado por Ezat Heydari, de la Jackson State University in Jackson, Mississippi, en la reunión anual de la American Geological Society. La investigación se basa en la observación de 400 metros de roca sedimentaria del rover, durante su camino al Monte Sharp, que investiga actualmente.

Uno de esos paquetes, llamado Hummocky Plain Unit, es un conglomerado con granos de hasta 20 centímetros de tamaño. Las imágenes de Curiosity mostraban crestas en esta zona rellenas de adoquines redondeados y lechos transversales que alcanzan cuatro metros de altura, indicaciones de que la deposición se realizó con agua en movimiento.

Además, algunas de las imágenes tienen información de altura que puede crear un perfil topográfico de la superficie, revelando los perfiles de las crestas. “Estas crestas son asimétricas”, dice Heydari. “En otras palabras, estaban formados por una corriente direccional”.

Después de ver las imágenes, Heydari dice que de inmediato pensó en los Scablands canalizados en el estado de Washington. Las crestas de Marte están igualmente espaciadas, dice, y agrega que son aproximadamente el doble del tamaño de las de Scabland. Las crestas en Marte y la Tierra tenían características similares, pero no fue hasta que vio los lechos cruzados que Heydari llegó a la conclusión de que los depósitos de Marte fueron hechos por inundaciones a gran escala.

Usando comparaciones con los ríos de la Tierra, Heydari señala que para crear lechos transversales de 4 metros de altura, el agua que fluye habría tenido una profundidad de aproximadamente 10 a 20 metros. “Esa es una de las razones por las que digo que estos depósitos están relacionados con las inundaciones, en lugar de con un río insignificante”, dice.

Heydari dice que las rocas sedimentarias de Noach encontradas en el cráter Gale pueden haberse depositado en un entorno similar al de la Tierra del Pleistoceno (hace aproximadamente 2 millones de años hasta hace 12.000 años), con hielo global a gran escala e inundaciones dramáticas.

“En ambos planetas, un hemisferio estaba cubierto por hielo: el hemisferio norte en la Tierra, en comparación con el hemisferio sur en Marte, y el otro hemisferio estaba caliente”, dice Heydari. Añade que esta comparación es importante porque muestra que el Marte antiguo parece ser muy similar a la Tierra del Pleistoceno, donde el agua líquida es estable y capaz de soportar la vida.

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