La ESA fija fecha en 2019 para lanzar su observador de planetas Cheops
ESA–A. CONIGLI


El estudio de exoplanetas ya descubiertos recibirá un impulso en 2019 con el lanzamiento por la ESA, entre el 15 de octubre y el 14 de noviembre, de su misión Cheops (Characterising Exoplanet Satellite).

Cheops despegará en un cohete Soyuz operado por Arianespace desde el puerto espacial europeo en Kourou, compartiendo el viaje al espacio con un satélite que forma parte de la constelación italiana Cosmo-SkyMed. Los dos satélites se separarán a su vez en sus propias órbitas poco después del ascenso, con Cheops operando en una órbita terrestre baja a una altitud de 700 kilómetros.

El satélite observará estrellas brillantes individuales que se sabe que albergan exoplanetas, en particular aquellas en el rango de tamaño de la Tierra a Neptuno. Al apuntar a planetas conocidos, Cheops sabrá exactamente cuándo y dónde apuntar para capturar el exoplaneta mientras transita por el disco de su estrella anfitriona.

Su capacidad para observar los tránsitos múltiples de cada planeta permitirá a los científicos lograr las firmas de tránsito de alta precisión que se necesitan para medir el tamaño de los planetas pequeños.

La combinación de los tamaños precisos y precisos determinados por Cheops con masas determinadas a partir de otras mediciones se utilizará para establecer la densidad aparente de los planetas, lo que impone restricciones en su composición. Estos, junto con la información sobre las estrellas anfitrionas y las órbitas del planeta, proporcionarán información clave sobre la formación y la historia evolutiva de los planetas en el rango de tamaño de la super-Tierra a Neptuno.

El satélite, que recientemente completó su campaña de pruebas ambientales en el centro técnico de la ESA en los Países Bajos, se encuentra actualmente en instalaciones en España de Airbus Defence and Space, para realizar las pruebas finales, antes de que a principios de 2019 sea declarado apto para su lanzamiento.

Para atraer e inspirar a diferentes audiencias con esta emocionante misión, Cheops llevará dos placas grabadas con miles de dibujos miniaturizados hechos por niños de la escuela, mientras que el carenado de cohetes presentará un diseño colorido que fue seleccionado en una competencia pública dirigida a artistas gráficos a principios de este año.

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