NASA

Científicos del Programa de Exploración de Marte de la NASA han votado por el cráter Jezero como lugar con mayor interés astrobiológico para aterrizar la misión Mars 2020 al Planeta Rojo.

Este cráter albergó un antiguo lago que existió hace alrededor de 4.100 a 3.700 millones de años. Imágenes desde la órbita indican la preservación del delta del río que se extiende hacia el cráter y los afloramientos cercanos de minerales de arcilla expuestos. Estos afloramientos se consideran un lugar probable para encontrar conservas orgánicas y otras firmas biogénicas.

Casi 200 personas asistieron a mediados de octubre a una reunión para analizar los equipos e instrumentos de la misión Mars 2020, y en especial la evaluación de los cuatro sitios de aterrizaje previstos por la NASA. –Columbia Hills, Jezero Crater, Northeast Syrtis y Midway–. Jezero fue el que más apoyos recibió, con 158 votos.

Columbia Hills se encuentra dentro del cráter Gusev de 166 kilómetros de ancho y fue visitado anteriormente por el rover Spirit. Como se indicó en el informe final de la reunión, este sitio se considera un valioso objetivo de investigación debido a la forma en que se cree que las aguas termales (que podrían haber sustentado la vida) existieron aquí alguna vez.

Los sitios de Northeast Syrtis y Midway se consideran prometedores porque están conectados y tienen una composición prácticamente idéntica. Básicamente, ambos sitios son un tramo de corteza antigua que podría haberse formado por manantiales minerales subterráneos. Además, ambos parecen haber sido alterados con el tiempo por la presencia de agua.

Los científicos plantearon cómo Jezero y Midway parecían ser favorecidos por un posible emparejamiento como parte de una misión extendida del rover. Como se indica en la carta final:

“Curiosamente, los sitios de cráteres de Midway y Jezero fueron evaluados como los más altos (y recibieron la mayoría de los votos por su alto potencial) con respecto a los criterios de misión ampliada, lo que quizás refleja el interés en posibles oportunidades de misión extendida entre los dos sitios”.

La decisión final, basada en las evaluaciones generales, será tomada por el equipo de Mars 2020 y Thomas Zurbuchen, el Administrador Asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. Al final, los cuatro sitios están en consonancia con los objetivos del rover de Mars 2020, que no es solo buscar signos de habitabilidad pasada o presente en Marte, sino también determinar cómo evolucionó desde entonces.

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