ESO/L. CALÇADA & OLAGA CUCCIATI ET AL.

Una estructura ‘colosal’ en el universo temprano, un proto-supercúmulo de galaxias a solo 2.300 millones de años después del Big Bang. Es la estructura más grande y masiva hasta la fecha.

Se estima que la masa del proto-supercúmulo es de más de 1.000 billones de veces la masa del Sol. Esta masa colosal, a la que han denominado ‘Hyperion’ en honor al titán de la mitología griega, es similar a la de estructuras de mayor envergadura observadas en el universo actualmente, pero el hallazgo de un objeto tan masivo en el universo temprano ha sorprendido a los astrónomos.

“Es la primera vez que se ha identificado una estructura de tan gran tamaño a tan alto corrimiento al rojo, sólo 2.000 millones de años después del Big Bang”, declara la investigadora Olga Cucciati, del Instituto Nacional de Astrofísica de Bolonia (INAF), líder del equipo científico y autora principal del artículo, que se publicará en la revista ‘Astronomy & Astrophysics’.

“Normalmente, este tipo de estructuras son conocidas a menor corrimiento al rojo, es decir, cuando el universo ha tenido más tiempo para evolucionar y construir objetos tan enormes. Nos sorprendió ver algo tan evolucionado cuando el universo era relativamente joven”, reconoce Cucciati.

Ubicado en el campo COSMOS dentro de la constelación Sextans (el Sextante), ‘Hyperion’ se identificó mediante el estudio complejo de datos de archivo y el análisis de un vasto número de datos obtenidos del instrumento VIMOS Ultra-Deep Survey, liderado por Olivier Le Fèvre (Aix-Marseille Université, CNRS, CNES). El VIMOS Ultra-Deep Survey proporciona una cartografía en 3D sin precedentes de la distribución de más de 10.000 galaxias.

El equipo encontró que ‘Hyperion’ tiene una estructura sumamente compleja y contiene, al menos, siete regiones de alta densidad conectadas por filamentos de galaxias, y su tamaño es comparable al de otros supercúmulos cercanos, si bien su estructura es muy distinta.

“Los supercúmulos más cercanos a la Tierra tienden a tener una distribución de masa más concentrada con claras características estructurales”, explica Brian Lemaux, astrónomo de la Universidad de California, en Davis, también miembro del equipo que logró este resultado. “Pero en ‘Hyperion’, la masa está distribuida de manera más uniforme en una serie de manchas conectadas, pobladas por conglomerados de galaxias dispersas”, añade.

Este contraste probablemente se debe a que los supercúmulos cercanos han tenido miles de millones de años en los cuales la gravedad ha aglutinado masa formando regiones más densas, un proceso que ha actuado mucho menos tiempo en el caso del joven ‘Hyperion’.

Dado su tamaño en una época tan temprana de la historia del universo, se espera que ‘Hyperion’ evolucionará de manera similar a los inmensas estructuras del universo local, tales como los supercúmulos que conforman la Gran Muralla Sloan o el supercúmulo Virgo que contiene a la Vía Láctea.

“Comprender a ‘Hyperion’ y cómo se compara con otras estructuras similares recientes puede brindar información sobre cómo se desarrolló el Universo en el pasado y cómo evolucionará en el futuro, y nos da la oportunidad de desafiar algunos modelos de formación de supercúmulos”, concluye Cucciati, que señala que “el descubrimiento de este titán cósmico ayuda a desvelar la historia de estas mega-estructuras”.

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