ESO

Un estudio de la trayectoria de ‘Oumuamua, el primer asteroide interestelar conocido, ha reducido su punto de origen a cuatro posibles sistemas estelares.

La investigación internacional, aceptada para su publicación por el Astrophysical Journal, fue dirigida por Coryn Bailer-Jones, del Instituto Max Planck de Astronomía.

Para retroceder ‘Oumaumua hasta donde comenzó su viaje interestelar (hace más de un millón de años), el equipo confió en el segundo paquete de datos (DR2) del satélite Gaia de la ESA. Aunque en el pasado se realizaron estudios que buscaban determinar de dónde provenía Oumaumua (uno de los cuales determinó que probablemente se originó en un sistema binario), ninguno fue capaz de proporcionar una ubicación plausible.

La razón de esto tenía que ver con las suposiciones hechas sobre la órbita de ‘Oumuamua dentro del Sistema Solar, que no era simplemente el resultado de un objeto moviéndose exclusivamente bajo la influencia de la gravedad del Sol.

La explicación más probable fue que ‘Oumuamua estaba experimentando desgasificación, donde los compuestos volátiles congelados (es decir, agua, dióxido de carbono, metano, amoníaco, etc.) se subliman a medida que el objeto se acerca al Sol. Este comportamiento, que es consistente con los cometas, habría agregado una pequeña cantidad de aceleración. Si bien habría sido demasiado débil para ser notado inicialmente, era demasiado fuerte para ser ignorado cuando retrocedía en la órbita de Oumuamua.

Al factorizar esta aceleración añadida en el paso de ‘Oumuamua a través de nuestro Sistema Solar, Bailer-Jones y sus colegas pudieron obtener estimaciones precisas de la dirección y la velocidad del asteroide interestelar cuando entró en nuestro Sistema Solar. Sin embargo, esto era solo una parte del rompecabezas y el equipo también tenía que determinar qué ‘Oumuamua encontró en el camino y cómo podría haber alterado la trayectoria del asteroide.

Para responder a esto, Bailer-Jones y sus colegas confiaron en los datos del DR2 de Gaia, que incluye información precisa sobre las distancias, posiciones y movimientos de 1.300 millones de estrellas. Como líder de uno de los grupos encargados de preparar los datos de Gaia para el uso de la comunidad científica, Bailer-Jones ya estaba íntimamente familiarizado con este conjunto de datos en particular.

DR2 también incluye información sobre la velocidad radial (es decir, el movimiento de la estrella hacia y desde nosotros) para 7 millones de estas estrellas, que el equipo combinó con datos astronómicos para una adición de 220.000 estrellas usando la base de datos Simbad. Luego, el equipo creó un escenario simplificado donde tanto ‘Oumuamua como todas las estrellas en el estudio se movían a lo largo de líneas rectas y a velocidades constantes.

De esto, determinaron que había 4500 estrellas que probablemente habrían experimentado un encuentro cercano con ‘Oumuamua mientras viajaba a nuestro Sistema Solar. El último paso consistió en rastrear los movimientos pasados De estas estrellas y ‘Oumuamua usando una versión suavizada del potencial galáctico (la influencia gravitacional de toda la materia en nuestra galaxia).

Estudios previos también han sugerido que ‘Oumuamua fue expulsado del sistema planetario de su estrella durante la fase de formación planetaria. Estos estudios también han encontrado que la velocidad relativa de ‘Oumuamua y su estrella local probablemente sea comparativamente lenta en ese momento. Después de tomar en cuenta estas características, Bailer-Jones y sus colegas redujeron el sistema hogareño de Oumuamua a cuatro estrellas.

De estas estrellas, todas las cuales son estrellas enanas, dos hicieron los acercamientos más cercanos a ‘Oumuamua. La primera de ellas, HIP 3757, es una estrella enana roja que se movió a 1,96 años de luz en Oumuamua hace aproximadamente un millón de años, lo más cerca que cualquiera de las cuatro estrellas ha llegado al asteroide. Sin embargo, la velocidad relativa comparativamente rápida con la que se acercaba a ‘Oumuamua (unos 25 km/s) parecería indicar que este no es el origen del asteroide.

El otro candidato, HD 292249, es similar a nuestro Sol y se acercó a ‘Oumuamua hace unos 3,8 millones de años. Sin embargo, lo hizo a una velocidad relativa más lenta de 10 km/s, que es más consistente con que es de donde vino el asteroide. Los otros dos candidatos se acercaron a ‘Oumuamua 1,1 y 6,3 millones de años atrás, respectivamente, a velocidades y distancias intermedias.

Existen limitaciones para este estudio y aún se necesita mucha investigación antes de que ‘los orígenes de Oumuamua se conozcan con certeza. Para empezar, su sistema de origen necesitaría tener un planeta gigante adecuadamente grande para que ‘Oumuamua haya sido expulsado hace millones de años. No se han detectado planetas en estos sistemas; pero como todavía no se han analizado, nada se puede descartar.

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