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La tasa de variabilidad en la luz emitida por el material tragado por agujeros negros supermasivos en núcleos de galaxias activas está determinada por la tasa de acreción, es decir, la cantidad que comen.

Es la conclusión de un grupo de investigadores dirigido por Paula Sánchez-Sáez, estudiante de doctorado en el Departamento de Astronomía de la Universidad de Chile.

“La luz emitida por el material que está cayendo (su brillo) cambia mucho con el tiempo, sin un patrón estable, por lo que decimos que muestran variabilidad. Sabemos que varía, pero todavía no sabemos con claridad por qué. Observando otros objetos, como estrellas o galaxias sin núcleos activos, su brillo es constante en el tiempo, pero si observamos galaxias con núcleos activos, su brillo aumenta y disminuye, y es completamente impredecible”, explica.

Este grupo estudió cómo la amplitud de esta variación en la luz emitida (o en palabras simples, la amplitud de la variabilidad) está relacionada con la luminosidad promedio emitida por el AGN (núcleos de galaxias activas), la masa del agujero negro súpermasivo y la tasa de acreción del AGN (que corresponde a la cantidad de material que el agujero negro consume en un año).

El estudio determinó que solo hay una propiedad física que podría predecir la variabilidad de estos objetos: la tasa de acreción. “Esto no es más que la cantidad de material que está cayendo en este agujero negro supermasivo. Por lo tanto, si está a dieta, si traga mucho o si ya no le cabe en la boca … eso determinará si varían mucho o poco. Y lo que detectamos es que cuanto menos tragan, más varían”, explica Paulina Lira, académica del Departamento de Astronomía de la Universidad de Chile.

Los datos utilizados en este trabajo provienen de dos fuentes. Para el análisis de variabilidad, utilizaron los datos de la encuesta de variabilidad QUANT-La Silla AGN (dirigida por Paulina Lira), que se llevó a cabo entre 2010 y 2015, observando 5 campos extragalácticos. Para el estudio de las propiedades físicas de la AGN, utilizaron datos espectrales públicos de Sloan Digital Sky Survey (SDSS).

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