Un experimento de realidad virtual que hizo a los participantes percibir su cuerpo como si fuera el de Albert Einstein, resultó en una mejora en el desarrollo de habilidades cognitivas.

La percepción de tener el cuerpo de Albert Einstein puede ayudar a desbloquear recursos mentales previamente inaccesibles, según el nuevo estudio. Publicado en Frontiers in Psychology, el estudio sugiere que la forma en que nuestro cerebro percibe nuestro cuerpo es sorprendentemente flexible. Los investigadores esperan que la técnica sea útil para la educación.

“La realidad virtual puede crear la ilusión de un cuerpo virtual para sustituir al tuyo, lo que se llama encarnación virtual”, dice el profesor Mel Slater de la Universidad de Barcelona. “En un entorno virtual inmersivo, los participantes pueden ver este nuevo cuerpo reflejado en un espejo y que coincide exactamente con sus movimientos, lo que ayuda a crear una poderosa ilusión de que el cuerpo virtual es el suyo”.

Investigaciones anteriores encontraron que la realización virtual puede tener efectos sorprendentes en las actitudes y el comportamiento. Por ejemplo, las personas blancas que experimentaron un cuerpo negro virtual mostraron menos estereotipos inconscientes (llamados prejuicios implícitos) de las personas negras.

“Nos preguntamos si la realización virtual podría afectar la cognición”, dice Slater. “Si le diéramos a alguien un cuerpo reconocible que representara la inteligencia suprema, como el de Albert Einstein, ¿funcionaría mejor en una tarea cognitiva que las personas a las que se les da un cuerpo normal?”.

Para averiguarlo, los investigadores reclutaron a 30 hombres jóvenes para participar en un experimento de realización virtual. Antes de la realización, los participantes completaron tres pruebas: una tarea cognitiva para revelar sus habilidades de planificación y resolución de problemas; una tarea para cuantificar su autoestima; y uno para identificar cualquier sesgo implícito hacia las personas mayores. Esta última tarea fue investigar si la experiencia de tener una simulación de apariencia más antigua podría cambiar las actitudes hacia las personas mayores.

Luego, los participantes del estudio se pusieron un traje de rastreo corporal y un casco de realidad virtual. La mitad experimentó un cuerpo virtual de Einstein y la otra mitad un cuerpo adulto normal. Después de completar algunos ejercicios en el entorno virtual con su nuevo cuerpo, repitieron el sesgo implícito y las pruebas cognitivas.

Los investigadores encontraron que las personas con baja autoestima realizaban mejor la tarea cognitiva siguiendo la experiencia virtual de Einstein, en comparación con aquellos que experimentaban un cuerpo normal de alguien de su edad. Aquellos expuestos al cuerpo de Einstein también tenían un prejuicio implícito reducido contra las personas mayores.

El prejuicio se basa en considerar que alguien es diferente de ti. Estar en un cuerpo más viejo puede haber cambiado sutilmente las actitudes de los participantes al difuminar la distinción entre personas mayores y ellos mismos.

Del mismo modo, estar en el cuerpo de alguien extremadamente inteligente puede haber hecho que los participantes piensen en sí mismos de manera diferente, lo que les permite desbloquear recursos mentales a los que normalmente no tienen acceso.

Fundamentalmente, estas mejoras cognitivas solo ocurrieron en personas con baja autoestima. Los investigadores plantean la hipótesis de que aquellos con baja autoestima tenían más que ganar al cambiar la forma en que pensaban sobre sí mismos. Verse en el cuerpo de un científico respetado e inteligente puede haber aumentado su confianza durante la prueba cognitiva.

Para investigar más a fondo el fenómeno, se necesita un estudio más amplio con más participantes, incluidos hombres y mujeres. Sin embargo, los resultados hasta ahora sugieren que la técnica podría ser útil en educación.

“Es posible que esta técnica pueda ayudar a las personas con baja autoestima a desempeñarse mejor en tareas cognitivas y podría ser útil en la educación”, dice Slater.

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