El color se confirma como un factor considerado por diferentes especies de araña en el reconocimiento de comportamientos de comunicación a través de la visión.

Recientemente se descubrió que las acertadamente llamadas arañas de salto del pavo real tienen la visión del color necesaria para apreciar la llamativa exhibición de sus machos.

Ahora, biólogos de la Universidad de Cincinnati están estudiando si esa capacidad se produce igualmente en las arañas lobo de aspecto más monótono, que son marrones apagado y bronceadas en lugar de azul eléctrico, naranja ardiente y rojo semáforo.

El profesor de Biología George Uetz y sus estudiantes presentaron su trabajo en junio en la reunión de la American Arachnological Society en la Universidad de Michigan.

“La suposición era que las arañas lobo no prestan atención al color. Pero descubrimos que no es realmente cierto”, dijo Uetz. “Necesitamos mirar más de cerca la neurobiología de sus ojos. Necesitamos entender qué hacen sus retinas”.

Como la mayoría de las arañas, las arañas lobo tienen cuatro pares de ojos, algunos de los cuales tienen una lente reflectante llamada tapetum que brilla si se la expone a luz brillante.

Las arañas lobo se están convirtiendo rápidamente en un modelo de sistema de estudio debido a los laboratorios como los de UC. Uetz ha estado examinando el comportamiento, la visión y la personalidad de araña durante la mayor parte de su carrera. Cada estudio revela que hay más en estas criaturas que sus ocho ojos.

La mayoría de los humanos tienen visión tricromática: tienen células de la retina llamadas conos que pueden ver el rojo, el verde y el azul. Las arañas lobo, en comparación, tienen visión dicromática y solo ven verde y ultravioleta.

“Eso significa que básicamente son daltónicos. Pero son sensibles a la luz en la longitud de onda verde”, dijo Uetz.

En su estudio presentado, observaron cómo las arañas reaccionaron ante un video de arañas cortejadoras en el que manipularon el color de fondo, el contraste y la intensidad. ¿Reaccionarían a la araña que corteja en monocromo? ¿Qué pasa si el contraste fue exagerado?

Uetz creó videos con una araña y un fondo digital; ambos podrían manipularse para ajustar el color y el contraste. Activaron el video para arañas hembras y arañas macho llamadas “espías” por su hábito de acechar en el fondo mientras aprendían a imitar las exhibiciones de corte de otras arañas. Descubrieron que las arañas hembras eran más propensas a responder a videos de hombres que contrastaban marcadamente con sus antecedentes. Las arañas hembra también respondieron mejor al color y al monocromo que la versión en escala de grises, lo que sugiere que el color marca la diferencia en las arañas.

“Lo que descubrimos es que para las arañas hembras, la intensidad importa más que el color. Pero para los espías masculinos, el color también importa. Ese es el hallazgo extraño. No esperábamos eso en absoluto”, dijo Uetz.

Un hallazgo sorprendente fue que la vista de araña parece adaptarse a los cambios estacionales. “Eso tiene mucho sentido porque a principios de la temporada, cuando las arañas salen, no hay hojas en los árboles, por lo que hay una luz de amplio espectro”, dijo Uetz. “Pero a medida que cambian las estaciones, salen las hojas y todo se vuelve verde. Las arañas deben poder ver el contraste contra muchos fondos de color”.

En otro estudio, el investigador postdoctoral Alex Sweger examinó la forma en que las arañas lobo macho usan las vibraciones para cortejar a las hembras. Las arañas no tienen orejas, pero pueden “oír” con pequeños órganos sensoriales en sus piernas que captan las vibraciones débiles de las presas. Las arañas macho usan un órgano de raspado especial en sus pedipalpos para producir vibraciones que golpean el suelo, haciendo vibrar las hojas o el suelo, como parte de su ritual de danza de apareamiento.

Sweger utilizó un vibrómetro láser Doppler para medir las vibraciones de la araña y reproducirlas con un dispositivo llamado disco piezoeléctrico.

“Es muy similar a las vibraciones hechas por una araña real. Calibramos el dispositivo y lo conectamos a una hoja y vemos cómo responde la araña hembra”, dijo.

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